Group wants changes to sport system

Athletes’ Plan Committee

By Sheila Robertson

That proverbial “lone voice in the wilderness” is no more. At least not so far as Canada’s amateur athletes are concerned. Eight of the best — Janet Nutter (diving), Gord Singleton (cycling), Pat Messner (water ski), Bruce Simpson (athletics), George Gross Jr. (water polo), Fred Altmann (shooting), Liz Ashton (equestrian), and Terry Neilson (yachting) — have joined together as the Athletes’ Plan Committee (APC) to ask that far-reaching changes be made to Canada’s amateur sport system.

The original impetus to the group, says spokesman Gross, was provided by the Sports Federation of Canada (SFC), who last fall asked several athletes to prepare a policy statement for SFC’s 1980 annual Congress.

BRUCE SIMPSON (L) and George Gross Jr., address delegates to the Sport Federation of Canada’s Congress ’80.
BRUCE SIMPSON (g.) et George Gross Jr. s’adressent aux délégués présents au Congrès de ’80 de la Fédération des Sports du Canada.

First getting together in October 1979, the eight athletes released their comprehensive document at a mid-March press conference in Toronto, and then presented it to the SFC meeting which was held in April in Ottawa.

Gross points out that prior to its release, the document was submitted for scrutiny to a number of athletes’ representatives and, where a sport lacked such a person, to a designated athlete.

The paper opens with a support of the validity of the pursuit of excellence. The proposals themselves are designed to help athletes achieve international success and win gold medals. Included are such diversities as “a flexible work schedule and time off for extended training;” assistance from the government in the pursuit of a career; development of a government tax program aimed at encouraging employers to hire athletes; greater flexibility in courses of study offered by universities and the time required to complete them; a university scholarship program coupled with an inter-university competitive schedule; more provincial involvement; and employment opportunities in public institutions.

Root of it all is money

The paper claims that “the commitment of the elite athlete requires financial assistance beyond the general development funding now available from government.” Specifically, the athletes are calling for a program which would make it “financially advantageous” for the private sector to involve itself in amateur sport. One way, they suggest, is a taxable deduction “in excess of 100 per cent to the corporate sponsor.” For their part, the corporations would be expected, for example, to assist in the career development of members of a centralized team training year-round in exchange for which the appropriate national sport governing body (NSGB) would develop a dual promotional identity with the sponsor. The proposed tax deduction scheme would also apply to self-supporting national team athletes or to their parents.

In their look at the role of government, the group goes on to suggest that federal funding should be directed towards the pursuit of excellence at the international level. They say that the efforts of the provincial governments should focus on assuming responsibility for general sport development and supplementing the federal funding of excellence as well as “initiating programs to assist employers in paying salaries of national team members.”

Carding system broadened

Another proposal suggests revision of the Game Plan Athlete Assistance Program (GPAAP). Non-Olympic sports would be included in GPAAP and two cards would be established: athletes finishing in the top 16 or top half for individual sports and top ten or top half for team sports at world championships or Olympic Games would be designated as international card holders; the national card would apply to athletes who show great promise. It is expected that the difference in status would be reflected financially, with international card holders receiving a substantially larger amount of funding than national card holders.

Higher profile through more promo

The athletes also take a look at the promotion of amateur sport which, they claim, “suffers from a severe lack of visibility.” Tying promotion to the soliciting of private sector funding, they call on the government to use top amateur athletes in its promotional programs. For its part, each NSGB would be expected to create a “Champion’s Council” made up of athletes who would “provide high profile promotional returns to sponsors.” In addition, each NSGB would develop “a professional approach” to the media and would sponsor such aids as public speaking courses for athletes. The NSGB would also actively seek high-profile guest speaking and public appearances for the athletes.

The proposal recognizes the need to create one organization as “the voice of amateur sport,” pointing out that at the present time, the National Sport and Recreation Centre, the Canadian Olympic Association, and SFC all claim to speak for amateur sport. This plurality of voices, it is felt, could be “causing the loss of potential revenue and positive action in the area of publicity and promotion.”

Sport facilities should be more accessible

Another major overhaul would see national team athletes being given convenient access to various sports facilities across Canada. The group defines “convenient” as “sufficient hours per week at reasonable times to meet international training requirements” and suggests that the donation of the use of the facility should mean tax breaks for the donor.

Experience wins medals

The athletes state that “gold medals are won by those who have had many years of international competition.” They therefore favour maximum international exposure for top ranked athletes and claim that “it is a fundamental right of those athletes who win a national championship to be able to represent Canada internationally at world championships or other major Games.” This right is tied to the demand that Canada host more international events.

Voice in internal affairs

Extension of the athlete’s role in the area of national team planning is considered essential. The paper recommends the creation of an Athletes Advisory Committee for each such program, along with voting rights for policy relating to selection trials, international participation, annual planning, and establishment of national team centres. Input, without voting privileges, is recommended in the selection of national team coaches and support staff and on matters of policy dealing with national team selection.

DIVER JANET NUTTER is Canadian champion on the tower.
LA PLONGEUSE Janet Nutter, championne canadienne à la plate-forme.

The roles of team managers, medical and paramedical support, and coaches is also examined and the accompanying proposals calls for the role of the manager to be broadened, keeping in mind that “managers are there for a purpose, not a reward” and should possess widely developed skills, particularly in organization. Emphasis is placed on the essential nature of ongoing medical and paramedical support services to all national team athletes. And a demand is made for coaches to possess “technical expertise and interpersonal qualities which will encourage international level performances.”

The 1976 program of the O’Keefe Sport Foundation is singled out. This program sponsored national team coaches and the paper suggests that since this type of corporate involvement is critical to the development of top level coaches, the government should apply a section of the proposed tax deduction scheme to such programs. It also suggests that each NSGB conduct a periodic review of the national coach’s performance through a committee consisting of representatives of the athletes, Sport Canada, the Coaching Association of Canada, and the NSGB’s technical committees.

Group gaining impetus

Gross says that response to APC’s document has so far been positive. He says that close to 25 athletes gathered together before the SFC meeting and unanimously adopted both the paper and the concept of APC continuing its work. A two-fold mandate emerged calling for the implementation of the paper and the formation of a national association for athletes, composed of representatives of the national teams.

Gross says that the SFC reaction to the athlete’s document was also positive. And, he adds, several developments came out of the annual meeting.

“First of all,” he says, “three athletes were named to the six-person committee which is currently reviewing GPAAP. As well, the Canadian Colleges Athletic Association said that, effective immediately, all their athletic facilities will be made available to national team athletes upon request.”

APC has already arranged for a meeting with sport minister Gerald Regan and has enlarged its membership to 14 with Simpson and Gross as co- chairmen. Gross points out that included in that number are non-Game Plan sports. He adds that to date, 53 national team athletes have committed themselves to working with APC over the course of the next year.

“We’ll concentrate both on fulfilling our mandate,” says Gross, “and disseminating information to athletes across the country.”

Une participation plus active

Comité de Planification des Athlètes

par Sheila Robertson

La fameuse “voix dans le désert” n’existe plus. Du moins pas en autant que les athlètes amateurs du Canada soient concernés. Ils sont huit, parmi les meilleurs — Janet Nutter (plongeon), Gord Singleton (cyclisme) Pat Messner (ski nautique), Bruce Simpson (athlétisme), George Gross Jr. (water-polo), Fred Altmann (tir), Liz Ashton (sports équestres) et Terry Neilson (yachting) — à s’être réunis en tant que Comité de Planification des Athlètes (CPA). Leur objectif? Demander que des changements d’importance soient effectués au système sportif amateur canadien. Selon le porte-parole, Gross, l’élan initial fut fourni par la Fédération des Sports du Canada (FSC) qui, l’automne dernier, demandait à plusieurs athlètes de préparer une déclaration de principes à être présentée au congrès de ’80 de la FSC.

Les huit athlètes se réunirent pour la première fois en octobre 1979 et divulguèrent un document détaillé lors d’une conférence de presse à Toronto à la mi-mars, avant de le présenter à l’assemblée de la FSC au mois d’avril à Ottawa.

Gross précise qu’avant sa publication, le document fut soumis à l’analyse d’un nombre de représentants des athlètes ou, lorsqu’une telle personne n’existait pas à l’intérieur d’un sport, à un athlète spécialement nommé.

SCOTT NEILSON, 1979 Pan American Games champion in hammer throw, is four-times Canadian champion in that event.
SCOTT NEILSON, médaillé d’or au lancer du marteau aux Jeux Panaméricains 1979 et champion canadien à quatre reprises dans la même épreuve.

Le document commence en approuvant la validité de la poursuite de l’excellence. Les propositions mêmes visent à aider les athlètes à réussir sur la scène internationale et à remporter des médailles d’or. On y trouve différents sujets tel “un horaire de travail souple et des temps libres pour des entraînements intensifs”; l’aide du gouvernement pour ce qui est de la poursuite d’une carrière; le développement d’un programme gouvernemental de taxation visant à encourager les employeurs à embaucher des athlètes; une plus grande souplesse dans les programmes d’études offerts par les universités et le temps nécessaire pour les compléter; un programme de bourses universitaires doublé d’un calendrier de compétitions inter-universitaires; une plus grande implication au niveau provincial; et des possibilités d’emploi dans le secteur public.

À la base de tout, c’est l’argent

Le document affirme que “l’engagement de l’athlète d’élite exige une aide financière au-delà des octrois de développement général présentement offerts par le gouvernement.” Plus précisément, les athlètes suggèrent un programme “financièrement intéressant” qui encouragerait le secteur privé à s’impliquer dans le sport amateur. Un moyen, serait une exemption fiscale “de plus de 100 pour cent pour le commanditaire”. Pour leur part, les corporations devraient, par exemple, aider au développement professionnel des membres d’une équipe centralisée s’entraînant toute l’année, en échange de quoi l’association sportive nationale concernée développerait une promotion mutuelle l’identifiant avec le commanditaire. Le projet d’exemptions fiscales proposé serait également applicable aux athlètes d’équipes nationales devant gagner leur vie, ou aux parents.

Dans leur analyse du rôle du gouvernement, le groupe suggère que les subventions fédérales devraient être consacrées à la poursuite de l’excellence au niveau international. Selon eux, les efforts des gouvernements provinciaux devraient être dirigés au développement du sport en général, à complémenter les fonds fédéraux consacrés à l’excellence, de même qu’à “l’initiation de programmes visant à aider les employeurs à payer les salaires des membres d’équipes nationales.”

Le système de certification élargi

Une autre proposition suggère une révision du Programme d’Aide aux Athlètes de Plan des Jeux. Les sports non-olympiques feraient partie du programme et deux types de certification seraient établis: les athlètes se classant parmi les 16 premiers ou la moitié supérieure pour les sports individuels ou parmi les dix premiers ou la moitié supérieure pour les sports d’équipe, lors de championnats du monde ou Jeux Olympiques seraient nommés détenteurs d’une carte internationale; la carte nationale s’adresserait aux athlètes très prometteurs. L’on s’attend à ce que la différence de statut ait des conséquences sur le plan financier, i.e. que les détenteurs de carte internationale recevraient des octrois substantiellement plus importants que les cartes nationales.

Davantage de publicité pour être mieux connu

Les athlètes traitèrent également de la promotion du sport amateur qui, selon eux, “souffre d’un très grave manque de visibilité.” Reliant la publicité à la sollicitation de fonds auprès du secteur privé, ils suggèrent au gouvernement de se servir des meilleurs athlètes amateurs canadiens dans ses programmes promotionnels. Pour sa part, chaque association sportive nationale devrait créer un “Conseil des Champions” regroupant des athlètes qui ‘‘offriraient aux commanditaires un rendement promotionnel intéressant”. De plus, chaque association développerait “une approche professionnelle” aux media et commanditerait des outils comme des cours d’élocution publique pour les athlètes. Les associations s’occuperaient activement de solliciter la participation publique et l’utilisation des athlètes à titre de conférenciers.

Le document reconnaît la nécessité de créer une organisation qui serait “la voix du sport amateur” et fait remarquer qu’à l’heure actuelle, le Centre National du Sport et de la Récréation, l’Association Olympique Canadienne et la FSC se targuent tous trois d’être les porte-parole du sport amateur. Il semblerait que ce cumul de voix pourrait “causer la perte de revenus potentiels et d’une action positive dans les domaines de la publicité et de la promotion.”

Les installations sportives devraient être davantage disponibles

Un autre changement majeur offrirait aux athlètes membres d’équipes nationales une accessibilité convenable aux différentes installations sportives à travers le Canada. Le groupe définit “convenable” comme “un nombre suffisant d’heures par semaine à des heures raisonnables permettant de rencontrer les exigences d’un entraînement international” et suggère que le don de l’utilisation de ces installations devraient se traduire par des avantages fiscaux pour les donneurs.

L’expérience remporte les médailles

Les athlètes déclarent que “les médailles d’or sont gagnées par ceux qui ont plusieurs années de compétition internationale.” Ils favorisent donc que les athlètes reconnus soient exposés au maximum à la scène internationale et revendiquent que “c’est un droit fondamental que les athlètes qui remportent les championnats nationaux puissent représenter le Canada au niveau international, aux championnats du monde ou autres Jeux d’importance.” Ce droit se manifeste par une requête que le Canada organise un plus grand nombre d’événements internationaux.

Une voix dans les décisions internes

L’on considère comme essentiel que le rôle de l’athlète se poursuive dans le domaine de la planification des équipes nationales. Le document recommande la création d’un Comité de Consultation des Athlètes pour chacun de ces programmes, de même que le droit de vote dans l’établissement des politiques s’adressant aux tournois de sélection, de participation internationale, de planification annuelle, et dans l’établissement de centres nationaux. On recommande une participation, sans droit de vote, pour ce qui a trait à la sélection des entraîneurs nationaux et du personnel de soutien, et dans le domaine des politiques concernant la sélection des équipes nationales.

Le rôle des gérants d’équipes, du personnel médical et paramédical et des entraîneurs fait également le sujet d’une analyse et les propositions qui en résultent suggèrent l’élargissement du rôle de gérant, tenant compte que les “gérants doivent remplir un objectif, non pas recevoir une récompense”, et devraient posséder des aptitudes bien développées surtout sur le plan de l’organisation. L’on place une certaine importance sur l’aspect essentiel de services médicaux et para-médicaux continus pour tous les membres d’équipes nationales. Et l’on exige que les entraîneurs possèdent “une expertise technique et des qualités inter-personnelles, ce qui encouragerait des performances de calibre international.”

L’on mentionne particulièrement le programme de la Fondation O’Keefe pour le Sport, en 1976. Ce programme commanditait des entraîneurs nationaux et le document suggère que, compte tenu que ce genre d’engagement de la part des corporations est essentiel au développement d’entraîneurs de bon calibre, le gouvernement devrait allouer une partie du programme d’exemptions fiscales suggéré à de tels programmes. L’on recommande également que chaque association sportive nationale tienne des évaluations périodiques de la performance des entraîneurs nationaux à travers un comité constitué de représentants des athlètes, de Sport Canada, de l’Association Canadienne des Entraîneurs et des commissions techniques des associations nationales.

L’élan initial se concrétise

Selon Gross, la réaction au document du CPA a été positive jusqu’à présent. Il explique que près de 25 athlètes se sont réunis avant l’assemblée de la FSC et ont adopté à l’unanimité le document présenté et le principe que le CPA poursuive ses efforts. Il s’ensuivit un double mandat, visant la mise en oeuvre du document et la création d’une association nationale des athlètes, composée des représentants des équipes nationales.

Gross poursuit que la réaction de la FSC à la proposition des athlètes a également été positive. Et, ajoute-t-il, de nombreuses initiatives résultèrent de l’assemblée annuelle.

“Tout d’abord,’’ explique-til, “on a nommé trois athlètes pour siéger sur le comité de six qui analyse le Programme d’Aide aux Athlètes de Plan des Jeux. De plus, l’Association Sportive des Collèges Canadiens a annoncé que, à partir de maintenant, toutes leurs installations sportives seraient disponibles sur demande à tout membre d’une équipe nationale.”

Le CPA a déjà prévu une rencontre avec le ministre des sports Gerald Regan et a augmenté sa composition à 14 membres, co-présidée par Simpson et Gross. Gross précise que ce nombre compte des représentants de sports ne faisant pas partie du Plan des Jeux. Il ajoute qu’à l’heure actuelle, 53 athlètes d’équipes nationales se sont engagés à collaborer avec le CPA au cours de la prochaine année.

“Nous nous consacrerons et à remplir notre mandat”, de dire Gross, “et à distribuer les renseignements et l’information aux athlètes à travers le pays.”