Skiers reaching for the top

The 1978-79 World Cup ski season, which gets underway December 6 in Val d’Isère, France, is a season full of promise for the Canadian team. Ken Read and Dave Murray rank in the top seed of the men’s downhill. Steve Podborski and Dave Irwin are good bets to make that first-to-go group before the season is half over. Kathy Kreiner has resolved her doubts of last year. And Peter Monod looks as if he might be Canada’s first world-class giant slalom skier. The team also appears to have licked its equipment problems and its two head coaches, John Ritchie, for the men, and Currie Chapman, for the women, seem particularly suited to their jobs. Correspondent Andy Shaw was with the team in September at a training camp on Austria’s Hintertux Glacier. He sent this report.

John Ritchie took over the Men’s team last year. A member of the national team in the 1960’s, Ritchie holds an honours degree in psychology.

Steve Podborski on course in Europe
Steve Podborski en Europe

SHAW: Tell us about the prospects for the team this year, the conditions of the skiers, and their general readiness for the coming season.

RITCHIE: The men are in great shape. We changed their off-season dryland program with some help from fitness experts. Just before coming here, we tested them to see if they had improved. And judging by the records we keep, all show marked improvement in their physical condition.

SHAW: Isn’t there a question mark about Dave Irwin?

RITCHIE: He looks really good to me. His record shows that he’s in as good, if not better, shape as when he did really well in 1976.

SHAW: What about Ken Read?

RITCHIE: Ken is in superlative condition. He has a new confidence. You might call it maturation. I think he’s going to have a fabulous year.

SHAW: Didn’t Read race in the offseason?

RITCHIE: He went to New Zealand and Australia during the summer and consistently beat some of the best downhillers in the world. He won the national downhill championships in both countries.

SHAW: I understand Steve Podborski had a problem in the spring.

RITCHIE: We had a training camp at Copper Montain, USA. We lived at 9,000 feet and skied at 12,000. Steve got altitude sickness and was hospitalized in Denver. It was much more serious than we originally thought, but he’s completely recovered now.

SHAW: What about Dave Murray? He’s coming off a good year.

RITCHIE: Dave knows how to enjoy himself in training. He incorporates a lot into his program — kayaking, cycling, windsurfing. And he is one of the best runners on the team. Dave investigates everything he does. He knows more about equipment than anyone I’ve ever met. That’s how he approaches racing. He says to himself, “I’m in the best shape. I’ve researched my equipment more than anyone else. By doing this, I’ll be better than anyone else.”

SHAW: Peter Monod appears to be an up-and-comer.

RITCHIE: He had an outstanding season last year. He won nine FIS (Federation Internationale du Ski) slalom and giant slalom races. He could start on the World Cup right now, but we want to be sure he is ready.

SHAW: This is your second season as head coach. How does it feel?

RITCHIE: I know the guys I’m working with now, and I think I’ve gained some respect from the other teams and from the companies we work with. I’ll be able to relax more this season and not have to prove myself so much.

SHAW: Your style of coaching is appreciated by both the skiers and your assistants. Could you decribe it?

RITCHIE: Well, in my view, the coach’s main job at this level is to create the conditions that favour winning. That means taking all the worries about day-to-day life away from the skiers. Even looking after such things as laundry and transportation are all part of leaving the skiers free to concentrate on racing.

Ken Read, the first Canadian ever to win a World Cup downhill, in 1975, slumped in 1976 but rebounded with a win last year. He is currently ranked eighth in the world.

Ken Read

SHAW: How do you feel about your performance last year and about this season?

READ: On the whole, last year was a comeback year. I only had one disappointment and that was at the World Championships (he finished 22nd). But I managed to establish a consistency that I never had before. In almost every race, I was in the top ten. I hope I can establish a pattern for this year from there.

SHAW: What does the competition look like for this year?

READ: I think it’s going to be much the same since Bernhard Russi in the only notable retirement. Franz Klammer is still the person to beat. Sepp Walcher and Herbert Plank were strong in different times of the season, so one of them is always a threat. Peter Wirnsberger has shown a lot of potential over the last two years. As for me, I hope the season goes much the way it did last year.

SHAW. Are you affected by the rest of the team performing well?

READ: Yes. When there are so many good people, they are always pushing each other and trading ideas. This helps because we are at a disadvantage when we race the Europeans. We’re in their backyard using their equipment, trying to speak their language. And the only way to overcome that advantage is to be a tight, cohesive group that can put 100 per cent effort into beating the Europeans.

Barring further mishap, Steve Podborski will likely become the world’s first top-seeded downhiller from Don Mills, Ontario. He now ranks 16th and is the lead man in the second seed.

SHAW: What does it take to move into the top group?

Podborski: I’m just a few FIS points out of the first, so one good race will move me into it when the new rankings come out in January.

SHAW: Some say the difference between the good and the excellent is only psychological. Have you changed anything this year in your mental approach?

Podborski: Last year we had to prove ourselves again, and it was tough. I think we are solid again. I think we are all just going to go in there and do it better than last year.

Dave Irwin was the second Canadian ever to win a World Cup downhill, but he’s been off the circuit for nearly three years. A concussion-producing fall in 1976 and a freak collision with a spectator in 1977 had most observers bidding a reluctant farewell to this daredevil, known throughout Europe as “the Canadian Kamikaze.”

Dave Irwin

SHAW: Describe your most recent injury.

IRWIN: Calcification of the leg. A large, massive blow to the thigh — the doctor described the injury as a firm palpable myositis oscificans. It just bonded my leg and I couldn’t move it.

SHAW: How was it cured?

IRWIN: I sought the advice of every doctor, chiropractor, and physiotherapist I could find. I did physio every day for eight months. I cross-country skied as much as I could, and, in effect, let the leg heal itself without surgery.

SHAW: You were once rated the best downhiller in the world. Now you’ve got to start at the bottom again. How does that feel?

IRWIN: It’s tough making a comeback from the 60th starting position. But within three races, I hope to retain my old starting number in the top 15.

Currie Chapman became women’s head coach this season. Chapman, a former national ski teammate of John Ritchie, has had no experience coaching internationally.

SHAW: What is your best qualification for the job?

CHAPMAN: It’s my ability to organize and my background in psychological counselling. Besides that, I was an alsoran skier, and that makes me feel qualified to help people get above that level.

SHAW: Describe your counselling experience.

CHAPMAN: I was a guidance councellor at a junior high school in B.C. and coached the seniors girls’ basketball team for five years. So I have had experience with kids the same age as this team.

SHAW: What is your first impression of the team? Are the attitudes any different from when your were competing?

CHAPMAN: I reached my goal when I made the team. I really didn’t have it in my heart that I could ever win on the European circuit. But these kids are different. Marie Dufresne says that making the team is just the start of a new ladder. That was my first impression of the team, and I think their attitude is very positive. I hope we can work on that to bring them along quickly.

SHAW: You’ve really got two separate groups on the team — Kathy Kreiner and the rest. What are your plans for each of them?

CHAPMAN: Kathy is the veteran and she is a world-class skier. She will only do the World Cup, and the others will do some World Cup and a lot of Europa Cup races.

SHAW: Last year the girls skied all three disciplines, slalom, giant slalom and downhill, without any outstanding results. Will you concentrate more this year?

CHAPMAN: Certainly. Doing all three is just spreading things too thinly. Kathy had her worst season in nine years last year. This year she looks ready to go, and she’ll do just giant slalom and downhill. Loni Klettl, a very natural skier, had a fair bit of World Cup experience in downhill last year. Laurie Graham is also strong in downhill. So we’ll be concentrating on downhill. We’ve got four or five potential downhillers. I hope we’ll eventually end up with the same results as the men.

Last season, Kathy Kreiner didn’t ski like the Olympic gold medallist she is. Kreiner quit racing before the end of the season and barely managed to hold on to her top-seed ranking in giant slalom.

SHAW: What happened last year?

KREINER: I skied more in the summer than I ever had before and by December I really had had enough of skiing. That was the basis of the problem, I think.

SHAW: Did you think of quitting?

KREINER: No, not at all. I didn’t race at the end of the season because I had enough. So I came home early and said I wasn’t going to ski all summer, and I think that’s why people thought I wasn’t going to keep on skiing.

SHAW: And did you ski this summer?

KREINER: No. Nothing since the spring races in April.

SHAW: Well, then, what about this year?

KREINER: I’m taking a different approach than in the past. I’ll be less technical and just work on being a more efficient skier and use my energy better.

SHAW: Any specific goals?

KREINER: I hope to be the overall giant slalom winner, and, in downhill, I’ll just take it as it comes.

Une saison de ski prometteuse

La saison 1978-1979 de la Coupe du Monde de Ski qui débutera le 6 décembre à Val d’Isère (France) est pleine de promesses pour l’équipe canadienne. Ken Read et Dave Murry sont classés dans les têtes de série masculines de descente. On peut fort bien penser que Steve Podborski et Dave Irwin seront parmi les premiers à remporter des médailles avant que soit terminée la première moitié de la saison. Kathy Dreiner a surmonté ses problèmes de l’année dernière. Il semble que Peter Monod pourrait être le premier skieur canadien de slalom géant de classe internationale et l’équipe parait avoir résolu ses difficultés d’équipement. Les deux entraîneurs en chef, John Ritchie (équipe masculine) et Currie Chapman (équipe féminine) semblent particulièrement bien adaptés à leur tâche. Notre correspondant, Andy Shaw s’est rendu au camp d’entraînement, en septembre, au Glacier Hintertux (Autriche). Voici son reportage.

John Ritchie a été nommé entraîneur en chef du l’équipe masculine l’année dernière; il a été membre du l’équipe nationale en 1960 et est diplômé en psychologie.

1976 OLYMPIC GOLD MEDALLIST Kathy Kreiner expects to regain her winning form this season.
KATHY KREINER gagnante d’une médaille d’or aux Jeux Olympiques de 1976 espère bien retrouver sa forme cette saison.

SHAW: Parlez-nous des perspectives de l’équipe cette année, de la forme des skieurs et de leur préparation générale pour la saison prochaine.

RITCHIE: Les gars sont en pleine forme. Leur programme d’entraînement hors saison a été modifié avec la collaboration de spécialistes dans ce domaine. Immédiatement avant leur départ pour venir ici, nous les avons soumis à un test révélateur de leurs progrès, et selon leurs dossiers, ils ont tous fait preuve d’une amélioration très sensible de leur condition physique.

SHAW: Eprouvez-vous certains doutes quant à la performance de Dave Irwin?

RITCHIE: Tout me semble bien aller de ce côté. Selon son dossier il est en aussi bonne condition, sinon mieux, qu’il était lorsqu’il établit une excellente performance en 1976.

SHAW: Parlez-moi de Ken Read?

RITCHIE: Ken est en superbe condition. Il a confiance en ses capacités; on pejit appeler cela de la maturité. Je pense qu’il aura une année formidable!

SHAW: Read a-t-il pris part à des compétitions hors-saison?

RITCHIE: Il s’est rendu en Nouvelle-Zélande et en Australie cet été et a battu régulièrement quelques-uns des meilleurs descendeurs du monde. Il a d’ailleurs remporté le championnat national de descente dans les deux pays.

SHAW: On m’a dit que Steve Podborski avait eu des problèmes au printemps.

RITCHIE: En effet, lors du camp d’entraînement de Copper Montain aux États-Unis, nous vivions à 9,000 pi. et skiions à 12,000; Steve a eu le mal de montagne et dut être hospitalisé à Denver. Ce fut plus sérieux que nous le pensions au début, mais il est complètement remis à présent.

SHAW: Et Dave Murray? Il vient de terminer une année satisfaisante?

RITCHIE: Dave sait comment prendre plaisir à l’entraînement. Son programme d’entraînement est fort diversifié: kayak, cyclisme, deltaplane. Il est un des meilleurs coureurs de l’équipe. Dave étudie à fond tout ce qu’il entreprend, il en connaît davantage dans le domaine de l’équipement que tous ceux que j’ai eu l’occasion de rencontrer. C’est sa façon d’affronter la compétition; il se dit: ‘‘Je suis en excellente condition, je connais mon équipement mieux que les autres connaissent le leur, par conséquent je dois les surpasser.

SHAW: Peter Monod semble être une révélation.

RITCHIE: Il a fait une excellente saison l’année dernière. Il a remporté neuf compétitions de slalom de FIS (Fédération internationale de ski) et des courses de slalon?, géant. Il pourrait dès maintenant prendre part aux championnats de la Coupe du monde, mais il préfère attendre pour être certain d’être prêt.

SHAW: Vous en êtes à votre deuxième saison comme entraîneur en chef, qu’en ressentez-vous?

RITCHIE: Je connais bien les membres de l’équipe et je crois que j’ai su gagner le respect des autres équipes et des compagnies avec lesquelles nous travaillons. Je peux me détendre davantage cette année et n’aurai pas à être autant sur la brèche.

SHAW: Les skieurs et vos adjoints apprécient votre méthode d’entraînement. En quoi consiste-t-elle?

RITCHIE: Selon moi, le travail principal de l’entraîneur à ce niveau est de créer un climat qui favorise la victoire. Cela signifie alléger les skieurs de tous les petits tracas quotidiens; allant même jusqu’à s’occuper de détails comme la blanchisserie et le transport pour leur permettre de se concentrer uniquement sur la compétition.

Ken Read, premier Canadien a remporter la descente de la Coupe du monde en 1975, passa par une période d’effacement en 1976 mais a vigoureusement remonté la pente l’année suivante en remportant une victoire. Il est présentement classé huitième au niveau mondial.

SHAW: Que pensez-vous de votre performance la saison dernière et comment envisagez-vous celle-ci?

READ: En général, l’année dernière fut une année de rattrapage. Les Championnats du monde ont été ma seule déception (ayant terminé 22e). Malgré tout, j’ai réussi à établir une certaine constance ce que je n’avais jamais pu faire auparavant. Dans presque toutes les compétitions, je me suis classé parmi les dix premiers. A partie de ces résultats, je pense pouvoir continuer dans cette voie.

SHAW: Quelles sont les perspectives pour la compétition de cette année?

READ: Je pense qu’il y a peu de changement, Bernhard Russi étant la seule figure importante à s’être retiré. Franz Klammer demeure toujours le skieur à vaincre. Sepp Walcher et Herbert Plank ont été très forts à divers moments de la saison, par conséquent ils sont toujours une menace. Peter Wirnsberger a fait preuve d’un énorme potentiel au cours des deux dernières années. Quant à moi, j’espère que la saison se déroulera aussi bien que l’année dernière.

SHAW: Est-ce que les bonnes performances de l’équipe nous influencent?

READ: Oui. Quand il y a un si grand nombre de skieurs de valeur, ils s’encouragent mutuellement et échangent des idées. Cela nous aide parce que nous sommes désavantagés lorsque nous nous mesurons aux Européens. Nous sommes chez eux, on emploie leur équipement, et essaie de parler leur langue. La seule façon de lutter contre ce handicap est de former un groupe uni, cohérent, qui fait un effort total pour vaincre les Européens.

A moins d’imprévu, il est possible que Steve Podborski devienne le premier skieur de descente de classe internationale que Don Mills, Ontario, ait jamais produit. Il est maintenant classé 16e, et est le leader de la deuxième équipe.

SHAW: Comment parvient-on à faire partie d’un groupe d’un groupe de tête?

Podborski: Il ne me manque que quelques points de la FIS pour être dans le premier; de sorte qu’une seule bonne compétition me permettrait d’y accéder lorsque seront donnés les nouveaux classements en janvier.

SHAW: Certains affirment que la seule différence entre un bon et un excellent skieur est d’ordre psychologique; votre attitude, dans ce domaine, est-elle différente cette année?

Podborski: L’année dernière nous avons dû faire à nouveau nos preuves, et ce ne fut pas facile. Je pense que nous sommes très forts à présent et que nous ferons mieux que l’année passée.

Dave Irwin a été le deuxième Canadien à avoir remporté une descente de la Coupe du monde, mais il a été hors circuit pendant près de trois ans. A la suite d’une commotion dûe à une chute à l’automne 1976 et à une collision stupide avec un spectateur en 1977, la plupart des observateurs avait abandonné, à contre coeur, tout espoir concernant ce casse-cou connu à travers l’Europe comme le “Kamikase canadien”.

SHAW: Parlez-nous de votre plus récente blessure.

IRWIN: Calcification d’une jambe. A la suite d’un coup violent à la cuisse, le médecin a diagnostiqué une myosite ossifiante qui m’a paralysé la jambe et je ne pouvais plus me déplacer.

SHAW: Comment avez-vous été soigné?

IRWIN: J’ai consulté tous les médecins, chiropraticiens et physiothérapeutes que j’ai pu trouver. J’ai fait des exercises de physiothérapie tous les jours pendant huit mois. J’ai fait du ski de fond autant que j’ai pu et, en fait, ai laissé ma jambe guérir sans avoir recours à la chirurgie.

SHAW: Vous étiez classé autrefois comme le meilleur descendeur au monde. Aujourd’hui vous devez repartir à zéro, que ressentez-vous?

IRWIN: Il n’est certes pas facile de remonter de la 60e place, mais j’espère récupérer mon ancien classement, dans les quinze premiers, en moins de trois compétitions.

Currie Chapman est devenue entraîneur en chef de l’équipe féminine cette saison. D’abord coéquipière de John Ritchie, elle n’a aucune expérience comme entraîneur international.

SHAW: Quel est votre meilleure qualification pour ce travail?

CHAPMAN: J’ai le sens de l’organisation et suis conseillère en psychologie; en outre, étant une skieuse non classée je pense être qualifiée pour aider les autres à aller au-delà de ce niveau.

SHAW: Parlez-moi de votre expérience de conseillère.

CHAPMAN: J’étais conseillère en orientation dans une école secondaire de la C.-B. et entraîneur de l’équipe senior féminine de basketball pendant cinq ans; de sorte que j’ai l’expérience des jeunes du même âge que les membres de l’équipe.

SHAW: Quelle est votre première impression de l’équipe? L’attitude des skieuses est-elle différente de ce qu’elle était lorsque vous faisiez de la compétition?

CHAPMAN: J’ai atteint mon but lorsque j’ai fait partie de l’équipe. Mais en moi-même je n’ai jamais vraiment cru pouvoir vaincre sur le circuit européen. Cependant ces jeunes sont différentes. Marie Dufresne dit que faire partie de l’équipe est un début pour un nouveau départ. Ce fut ma première impression de l’équipe et je crois que leur attitude est très positive. Je pense que nous pourrons travailler là-dessus pour les amener rapidement au niveau voulu.

SHAW: Votre équipe est formée de deux groupes bien distincts: Kathy Kreiner et les autres. Quels sont vos projets pour chacun?

CHAPMAN: Kathy est un vétéran et une skieuse de classe internationale. Elle prendra part uniquement aux compétitions de la Coupe du monde; les autres participeront à quelquesunes de ces compétitions et à un bon nombre de la Coupe d’Europe.

SHAW: L’année dernière les skieuses ont pris part aux trois épreuves: le slalom, le slalom géant et la descente, sans aucun résultat saillant. Vous limiterezvous davantage cette année?

CHAPMAN: Certainement. Participer à ces trois épreuves c’est vouloir faire trop de choses à la fois. Kathy a connu sa pire saison en neuf ans l’année dernière. Cette année elle semble fin prête et ne participera qu’au slalom géant et à la descente. Loni Klettel, skieuse très naturelle, a eu quelqu’expérience de la descente de la Coupe du monde l’an dernier, quant à Laurier Braham, elle est une descendeuse très compétente; ainsi nous nous concentrerons sur la descente. Nous avons quatre ou cinq descendeuses possibles. J’espère que nous terminerons éventuellement avec le même résultat que l’équipe masculine.

La saison dernière, Kathy Kreiner n’a pas skié comme la détentrice de la médaille d’or olympique qu’elle est. Elle a abandonné la compétition avant la fin de la saison et eu de la peine à conserver sa place parmi les meilleures skieuses du slalom géant.

SHAW: Que s’est-il passé l’année dernière?

KREINER: J’ai fait plus de ski pendant l’été que je n’en avais jamais fait auparavant, alors en décembre j’en avais assez. Je pense que c’était là le problème.

SHAW: Avez-vous songé à tout abandonner?

KREINER: Non, pas du tout. Je n’ai pas pris part à des compétitions parce que j’en avais assez. Par conséquent je suis revenu chez-moi rapidement et affirmé que je ne ferais plus de ski de tout l’été, et je crois que pour cela certaines personnes ont pensé que je ne skierais plus.

SHAW: Et avez-vous skié cet été?

KREINER: Non, pas depuis les compétitions du printemps en avril.

SHAW: Bon, et cette année?

KREINER: Mon attitude est différente. Je m’occuperai moins de technique, travaillerai à devenir une skieuse plus efficace et emploierai mieux mes ressources.

Shaw: Avez-vous des objectifs bien précis?

Kreiner: J’espère remporter le slalom géant de cet hiver; en ce qui concerne la descente, je prendrai ça comme ça vient.