“. . . equestrian consultant and farmer”

“ . . . it’s the horse that wins the money.”

Champion interview: Ian Millar

Ian Millar was a member of the Canadian jumping team which won the prestigious Nation’s Cup in Rotterdam in August. Associate editor David McDonald spoke to him at his farm near Perth, Ontario.

CHAMPION: No Olympics, but it must have been an exciting summer for you and the rest of the equestrian team. . .

MILLAR: Well, we were all set for Moscow. I wouldn’t say we were mounted the very best, but we would have been all right. And then came the boycott. Then it was cooked up that there would be an alternate Olympic competition for show jumping at Rotterdam. We made application to the government and some funding was forthcoming to help with the airplane and so on. We didn’t really need to have trials because there weren’t enough people to have trials with — some riders just don’t have a horse in a particular year — or enough horses. Terry Liebel retired after it was announced there would be no Games and her horses were for sale. One of them was sold, but the other wasn’t, so it was sent to Jimmy Elder. So that was a last-minute thing. He only had the horse for the Quebec circuit, which was three horse shows before we went to Europe. And I got Brother Sam (Millar rode Brother Sam to the individual Pan American Games bronze medal in 1979) back two weeks before we went to Europe. Michel Vaillancourt was in good form. He’s had his horses for a couple of years. Mark Laskin was in good form, too. As for Johnny Simpson, who’s really one of our mainstays, just before we went to Europe, his horse, Texas, was injured at Bromont (Québec) and unable to go. So that cut us down to a four-man squad.

CHAMPION: What happened in Rotterdam?

Ian Millar and Brother Sam at Millar’s farm near Perth, Ont.
Ian Millar et Brother Sam à la ferme de Millar, près de Perth, en Ontario.

MILLAR: Well, right from the very first class at Rotterdam it was obvious that our horses were right. Nation’s Cup day rolled around and we all felt very comfortable about everything. But it turned out to be very close indeed. In the final round Michel went with four faults (one rail down), Mark went clean again, and I went with 4 1/4 (one rail down plus a time fault). So at this point we were sitting right there with the British, the Germans, and the Austrians. It all depended on the last riders. Jimmy Elder was the first of that group to ride and he had eight faults (two rails down), so we dropped his score. (Each team retains its best three scores in a round and drops the worst.) The British were next and they had to knock a rail down to keep us in the hunt for the gold medal. Well, their best rider did exactly that. So that meant the worst we could finish was third. Then the Austrians — their rider was one of the very best in the world — and for us to move up he had to knock two jumps down. And, sure enough, he did. Things were coming right along! And the last rider was the German who won the world championships in Aachen in ‘78 and he had the same horse. He had to knock down one jump for us to win. Well, away he went. He jumped the first half of the course without a rub — didn’t lay a toe on a rail. And we were thinking this was it. And then it all fell apart for him and he ended up with two or three faults. It was an unusual situation. Any of the last four riders could have clinched it but none of them got the job done. So really it was decided by the first three riders on each team. And the tension —we were in the area set aside for riders, trainers, and owners — and the tension was just incredible.

CHAMPION: How long did you have to wait?

MILLAR: Twenty minutes. It was a very long 20 minutes.

CHAMPION: Do you rate Rotterdam ahead of, say, your individual ninth-place finish in the world championships in 1978?

MILLAR: Yes, definitely. In our minds and in horse circles all over the world Rotterdam was regarded the same as an Olympic gold. So that would have to be the high point of my whole career.

CHAMPION: The international equestrian community seemed to back the boycott more decisively than perhaps any other sport . . .

MILLAR: Well, equestrians as a group are probably much older — most top riders are in their 30’s, some in their late 40’s even. Also because of the huge amounts of money involved — what the horses are worth, and keeping them and finding new horses — you might say the equestrians are a little more business-oriented. Along with being a good rider, you have to be a good promoter, a public relations person, and a shrewd business person. So that kind of person is going to be very aware of many other things — politics, the value of the dollar, probably what the stock market is doing, and so on — and, in that way, there was no question among any of the equestrians that that’s the way it should be. No question at all. No discussion on the point. It was clear: we shouldn’t go. And all the other countries were exactly the same.

CHAMPION: I guess what you’re saying, if you can pardon a slight leap in logic, brings us to the question of the suitability of equestrian sports as an Olympic event. Except for perhaps yachting, the Olympics generally involves sports which are less expensive, more accessible to the average person. . .

MILLAR: No matter how expensive, equestrian sports still meet Olympic criteria. They’re popular around the world and to give a fair reflection of what’s happening in sport, in my viewpoint, equestrian sports have to be included.

CHAMPION: How does the concept of amateurism fit in with the huge amounts of money involved? Most other sports, running or swimming, say, don’t require an essential piece of equipment worth several hundred thousand dollars.

MILLAR: One way of viewing it is to look at the stage of life most runners or swimmers are in. They’re relatively young. Most are attending school. They don’t have to worry about a family and a retirement plan and a business and so on. Equestrians though are generally in their 30’s or older and the time and energy and resources that have to be dedicated to this thing are incredible, Olympic rules are sufficiently broad to allow us to do quite a few things absolutely legitimately regarding making money in horse-related activities and still be classed as amateurs. For example, you can manage a farm, you can teach, you can run a tack shop, or a horse transport company. The big deal is you can’t ride in a competition wearing corporate identification, you cannot accept direct payment for riding, and you cannot accept prize money.

CHAMPION: And yet prize money is still awarded at horse shows . . .

MILLAR: It’s the horse that wins the money. A lot of people smile when they hear that . . .

CHAMPION: Does Brother Sam have his own chequing account?

MILLAR: (Laughter.) All the prize money and more gets spent on the horse anyway. There is nobody in the world who wins more prize money than what they end up spending on their overall program. A particular horse may show a profit one year, but trading that off against the young horse who didn’t work out, or who got sick, you come up in the red every time. Take last year’s Grand Prix Horse of the Year in North America, an award based solely on earnings That horse won just under $25,000 but any way you do the books it costs about $20,000 a year to show that horse.

CHAMPION: So what are the ??lomies of the sport? How does it work for you?

MILLAR Well, I call myself an equestrian consultant and farmer. And I ??h and have other business interests, including real estate development. As far as horses are concerned I’ve been ??, very fortunate. A number of people have come forward and have been willing to buy part interests in horses with me, and also buy horses right for me to ride and in that way ??is sponsors.

CHAMPION: Are there any special tax advantages in being a sponsor?

MILLAR: There are, but they’re slight, a horse that shows internationally for Canada gives you a tax credit probably amounting to less than 1/2 that horse’s expenses. What makes them so expensive, of course, is the fact that there are very few horses capable of competing at the international level. In any given ??? there may only be four or five out the whole group of young horses who may capture your attention and maybe ??? of them will eventually make it. And if they don’t work out you have to get rjd of them.

CHAMPION: Is there a crucial point in a horse’s development when you know it’s going to make it as a jumper?

MILLAR: They’re either born with the instincts or they’re not. But if you have an analogy with the school system, any horse can get through grade one. ??? though there comes a point when the sophistication of the system begins reveal limitations. And you have to be cold-bloodedly realistic about it because, in the final analysis, when you’re at a world championships or an Olympics you’re going to be up against a whole ??? of horses who have no limitations. ??or 12 years ago you could win on a ride with a limitation, but not any more.

CHAMPION: Has it been difficult for Canadians to keep up with the numbers of horses they have available to them?

MILLAR: Yes. Compared to the United States, for instance, we have one-tenth the population and the same kind of ratio holds true with horses and riders. In the U.S. at any given time they might have 50 or 60 top horse-rider combinations and we have five or six. Our best five or six are as good as their best five or six, but if anything goes wrong with one of our horse-rider combinations then the whole team is severly weakened. And that’s why before we even got to Rotterdam we were considered a bit of a long shot because the chances of having something go wrong with one of the horses are great. It always happens when you go to Europe, always one or two horses will get hurt or sick. The Americans went to Rotterdam with six of their best. We went with four and if anything had gone wrong with just one of them we would essentially have been out of business. Once we finally get to show though, we become a very real threat, no long shot at all.

CHAMPION: How did you get started with horses?

MILLAR: My father was in the army and we moved around quite a bit. When I was ten we moved to Edmonton and we started riding as a family. We ended up buying “the family horse”. We were all very interested, but I guess I was the most interested. The lady who ran the riding school we learned at took a particular interest in me. Soon I was giving lessons and just working around the place in exchange for my rides.

Brother Sam and his rider Ian Millar were silver and bronze medallists at the 1979 Pan American Games.
Brother Sam et son cavalier Ian Millar, médaillés d’argent et de
bronze aux Jeux panaméricains de 1979.

Very few of top riders in North America are, in their own right, wealthy. They’re people who learned to ride along the way. When I was about 15 we moved to Ottawa. We built a small stable and had some horses. And I got involved with our neighbours and went to shows with them. We bought a horse together. He was a great big part-thoroughbred, part goodness-knows-what called War Machine. But he could really jump. The next thing I knew I was asked to join the national team. When I was trying to make the team for the ‘67 Pan American Games and the ‘68 Olympics my chief problem was that I didn’t have a back-up horse. You need more than one horse. So I missed the big events in ‘67 and ‘68. And then a fellow in Toronto who already had a couple of horses bought War Machine and asked me to ride for him and try to make the ‘72 Olympic team. . .which I did, and went to Munich. Six or eight months after the Olympics I began what turned out to be an eight-year involvement with Dwyer Hill Farms (of Ashton, Ont.) That’s when things really took off for me in terms of going to all the big shows and having a lot of really high-quality horses, wonderful backing and support, and a good trainer. But early in 1980, for various reasons, Dwyer Hill decided to discontinue its hunters and jumpers and so we set up at our farm (Miliarbrook) here in Perth. It was very gratifying the number of people who came forward interested in being involved with us in international horses.

CHAMPION: What does it take to be a top competitive rider?

MILLAR: A competition rider has to have the “killer instinct”, which a lot of otherwise good riders don’t have. Often, in the heat of the thing, you’ll be riding a horse that’s a little short on talent or experience and you have to try to get more out of the horse than you think it’s probably capable of. And it’s amazing the number of times that a horse will come up and do the impossible for you. It takes a certain kind of rider to push a horse to and beyond its limit. That’s what I call the killer instinct. Beyond that, a rider who’s a little too heavy in the killer instinct will go through horses like a boll weevil through a cotton patch. Such a rider tears the confidence and the heart out of them. So along with the killer instinct there must be a very generous portion of sympathy for a horse and his problems, both physical and mental.

The North American thoroughbred is at best only marginally sane. They’re very, very high strung. So we’ve developed a style of riding in North America that requires a great deal of tact, keeping in mind that these horses have to be instructed to jump and at times quite forcefully made to jump. So it’s a matter of having just the right mix of disposition and attitude in a rider — aggression plus tact and sympathy — and combining that with the competitive instinct. Then you have to add to that a minimum of eight to 10 years experience before a rider is ready for international competition, and goodness knows how many years experience in that atmosphere before there’s a chance of winning.

CHAMPION: Even with a good horserider combination, the horse trading seems to go on non-stop . . .

MILLAR: Every rider is constantly on the search for a new horse because they know that even though they have a good horse it’s only a matter of time until he loses his desire. That’s what catches up with most of them. They lose their try, their desire to jump clean and be winners. Usually long before their bodies wear out, it’s their minds.

CHAMPION: What about Brother Sam?

MILLAR: He’s nine or 10. Nine sounds better. It’s widely felt that a jumping horse hits his peak between 10 and 12. So he’s just coming into his prime. Most North American jumpers are thoroughbreds, ex-race horses pr horses that were earmarked to be race horses. Brother Sam was too big and gangly and he had very little training to be a racehorse. So he should go on for a long time because he wasn’t used hard as a young horse. Most race horses are smaller than what we want for our jumpers. So it doesn’t work out badly at all. We want the great big ones who are lethargic because jumping work is, to a great extent, a mind game for a horse. In the end it’s their ability to concentrate and to be a generous, willing animal that makes a winner in the show ring.

CHAMPION: You talk about horses being marginally sane. What about riders who are constantly on the road, seldom away from horses for more than an hour or so?

MILLAR: Well, I think people who stay at home all the time are crazy. I would fully expect this to be my life. One thing about horsemen is that in one capacity or another they stay with it. I’m 33 now and I’ll probably stay with it as long as I stay fresh to it all. The way I am now I can’t wait to get to the next horseshow. Home for a couple of days, ready to go again. Only one thing better than coming home and that’s leaving again. The intellectual side of the whole business is tremendously interesting too. I like to measure myself as a planner, a rider, and a strategist against other riders and trainers. I can see continuing as a competitive rider until I’m, oh, I think 50 would be a nice age. Some people might refer to it as a narrow existence in that it sure is horse-oriented. Almost every waking moment one way or another is either horses or horse people. But the delightful part of it is that anyone who’s involved in show horses is essentially a dedicated person because no one is really into it for the money. Owners, riders, trainers, grooms — no one makes much money at it, despite the fact they’re smart, they’re perceptive. So why are they in it? Because they love horses.

“. . . conseiller équestre et fermier”

“. . . la monture remporte le prix.”

Champion rencontre Ian Millar

Ian Millar faisait partie de l’équipe canadienne de saut qui remporta la prestigieuse Coupe des Nations à Rotterdam, au mois d’août. David McDonald s’entretint avec lui à sa ferme près de Perth, Ontario.

CHAMPION: Même sans Jeux Olympiques, cela a dû être un été emballant pour vous et le reste de l’équipe équestre. . .

MILLAR Eh bien, nous étions tous prêts pour Moscou. Je n’irais pas jusqu’à dire que nous avions les meilleures montures, mais nous nous en serions tirés. Et puis, le boycottage. Ensuite, on décida qu’il y aurait une compétition olympique de rechange à Rotterdam. Nous avons donc fait une demande au gouvernement et on nous alloua des fonds pour aider à défrayer les coûts d’avion et autres. Il n’était pas vraiment nécessaire de faire des éliminatoires parce qu’il n’y avait pas vraiment assez de candidats — certains cavaliers n’ont pas toujours une bonne monture certaines années — ou assez de chevaux. Terry Liebel s’est retirée à l’annonce de L’annulation des Jeux et mit ses chevaux en vente. Elle en vendit un mais l’autre ne fut pas acheté et on l’envoya à Jimmy Elder. Ce fut un arrangement avant de partir en Europe de dernière minute. Il n’eut le cheval que pour le circuit du Québec, c’est-à-dire trois concours hippiques. Et j’ai eu Brother Sam (Millar montait Brother Sam lorsqu’il remporta la médaille de bronze au concours individuel des Jeux Panaméricains en 1979) deux semaines avant de partir. Michel Vaillancourt n’avait pas de problèmes. Il a ses chevaux depuis deux ans. Mark Laskin se portait bien aussi. Quant à Johnny Simpson qui en fait était un de nos cavaliers de réserve, son cheval Texas se blessa à Bromont (Québec), juste avant de partir en Europe, et ne put donc p&^y aller. Ce qui nous réduisit à une équipe de quatre.

CHAMPION: Que s’est-il passé à Rotterdam?

Ian Millar and Brother Sam in a relaxed moment.
Un moment de détente pour lan Millar et Brother Sam.

MILLAR: Eh bien, dès la première classe à Rotterdam, il était évident que nous avions de bons chevaux. Le jour de la Coupe des Nations, nous nous sentions confiants. Mais ce fut une compétition très serrée. Au dernier tour, Michel enregistra quatre fautes (une barrière tombée), Mark, un parcours parfait, et je pris 4 1/4 (une barrière et une erreur de temps). A ce stade, nous étions en tête avec les Britanniques, les Allemands et les Autrichiens. Cela dépendait entièrement des derniers compétiteurs. Jimmy Elder fut le premier à partir et inscrivit huit fautes (deux barrières); nous avons donc éliminé son pointage. (Chaque équipe conserve les trois meilleurs résultats et élimine le plus mauvais). Les Britanniques suivaient et devaient faire tomber une barrière si nous voulions rester en liste pour la médaille d’or. Et c’est exactement ce que fit leur meilleur cavalier. Ce qui signifiait qu’au pire, nous pouvions terminer troisièmes. Puis les Autrichiens. . .leur cavalier est l’un des meilleurs au monde. . .et pour que nous progressions, il devait faire tomber deux barrières. Et, bien sûr, c’est ce qu’il fit. Les choses se tassaient! Et le dernier compétiteur était l’Allemand qui a remporté le Championnat du Monde à Aachen en 1978, avec la même monture. Pour que nous puissions gagner, il devait faire tomber un obstacle. Eh bien, il commença le parcours. Il en compléta la première moitié sans accrochage. Nous avons cru que c’en était fait. Mais les choses se gâtèrent pour lui et il termina avec deux ou trois fautes. C’était assez spécial comme situation. N’importe lequel des quatre derniers cavaliers aurait pu tout remporter mais aucun d’eux ne réussit à passer à travers. Le résultat fut en fait décidé par les trois premiers cavaliers de chaque équipe. Et la tension . . . nous nous trouvions dans la section réservée aux compétiteurs, entraîneurs et propriétaires. . .la tension était vraiment incroyable.

CHAMPION: Combien de temps avezvous dû attendre?

MILLAR: Vingt minutes. Ce furent vingt très longues minutes.

CHAMPION: Evaluez-vous Rotterdam plus haut de, disons, votre neuvième place individuelle aux Championnats du Monde de 1978?

MILLAR: Oui, définitivement, ?? notre esprit et dans le milieu éque à?? travers le monde, Rotterdam équit â?? une médaille d’or olympique. Ce en?? fait le point saillant de ma carrière.

CHAMPION: La communauté éqlre?? internationale semble avoir suppcle?? boycottage d’une façon plus décisive certains autres sports. . .

MILLAR: Les gens du monde éqlre?? sont probablement plus âgés eue?? groupe. . .la plupart des meirs cavaliers sont dans la trene, quelques-uns sont même dans la quitaine avancée. Aussi à cause des émes sommes d’argent impliquées.,la valeur des chevaux, leur entretient recherche de nouveaux chevau, vous pouvez dire que les personne pliquées ont peut-être davantage les des affaires. En plus d’être bon care, vous devez être un bon promoteum en relations publiques, et un haie d’affaires avisé. Ce genre d’indivient très au courant de plusieurs autress la politique, la valeur du dollar, lectuations à la bourse, et le reste, i’y avait donc aucun doute dans l’espiec gens: il ne pouvait en être autre. Absolument aucun doute. Ane discussion sur le sujet. C’était claims ne devions pas y aller. Et tous les ?? pays étaient exactement du même.

CHAMPION: Ce que vous sembler en fait, si vous me pardonnez cette ie dérogation à la logique, nous amèrica question de la pertinence des un équestres comme discipline olympique, Exception faite peut-être du yacht, les Jeux Olympiques s’adrait généralement à des sports et coûteux, plus accessibles à la moue des gens. . .

MILLAR: Peu importe le coûtes sports équestres respectent encoes critères olympiques. Ils jouissent ne bonne popularité à travers le meme pour refléter de façon adéquate ce et passe dans le sport, à mon aviles sports équestres doivent être include programme.

CHAMPION: Comment le co?? d’amateurisme coïncide-t-il avez énormes sommes d’argent impliquées? La plupart des autres sports, la course et la natation par exemple, n’exigent pas d’équipement essentiel valant plusieurs centaines de milliers de dollars.

MILLAR: Un point de vue peut être l’âge de la plupart des coureurs et nageurs. Ils sont relativement jeunes. La plupart sont étudiants. Il n’ont pas à s’inquiéter d’une famille,’ d’un plan de retraite, d’une entreprise et autres. Les cavaliers par contre sont généralement dans la trentaine ou plus vieux et le temps, l’énergie et les ressources qu’on doit consacrer au sport sont vraiment incroyables. Le règlement olympique nous permet un certain nombre d’activités entièrement légitimes permettant de tirer des revenus dans des domaines connexes, tout en demeurant amateurs. Par exemple, on peut gérer une ferme, enseigner, avoir une sellerie, ou opérer une compagnie de transport de chevaux. La principale restriction est la participation des compétitions arborant une identification commerciale; vous ne pouvez être directement rémunéré pour monter à cheval et vous ne pouvez accepter de prix en espèces.

CHAMPION: Mais malgré cela, on remet régulièrement des prix en argent lors de concours hippiques. . .

MILLAR: C’est la monture qui remporte le prix. Cela en fait sourire plusieurs. . .

CHAMPION: Brother Sam a-t-il son propre compte de chèques?

MILLAR: (Rire.) Tous les prix en argent, et encore plus, sont dépensés pour le cheval de toute façon. Il n’existe personne au monde dont les prix remportés dépassent les dépenses encourues pour leur programme. Un cheval particulier peut montrer un profit pour une année spécifique mais si on compare aux jeunes chevaux qui n’ont pas bien réussi, qui sont tombés malades, vous êtes constamment en déficit. Par exemple, le Grand Prix du Cheval de l’Année en Amérique du Nord est, accordé strictement selon le total des revenus. Ce cheval remporta un peu moins de $25,000 et peu importe comment vous le calculez, il en coûte plus de $20,000 par année pour cette bête.

CHAMPION: Quelles sont donc les considérations économiques du sport? Comment cela se passe-t-il pour vous?

MILLAR: Eh bien, je me considère comme un conseiller équestre et un fermier. J’enseigne et je m’occupe d’autres genres d’entreprises, dont le développement immobilier. En ce qui concerne les chevaux, j’ai été très, très chanceux. Un certain nombre de personnes se sont montrées intéressées à investir avec moi pour l’achat de chevaux, ou ont même carrément acheté des chevaux que je puisse monter. Ce sont en quelque sorte des commanditaires.

CHAMPION: Existe-t-il certains avantages fiscaux à être commanditaire?

MILLAR: Il y en a, mais très peu. Un cheval qui participe au circuit international pour le Canada vous fait bénéficier d’avantages fiscaux totalisant moins de la moitié des dépenses encourues. Ce qui les rend aussi dispendieux, évidemment, c’est qu’il existe très peu de chevaux de calibre international. Pour une année donnée, il se peut qu’il n’y en ait que quatre ou cinq qui retiennent votre attention parmi tout un groupe et il se peut qu’aucun d’entre eux n’arrive à de bons résultats. Et s’ils ne réussissent pas, vous devez en disposer.

CHAMPION: Existe-t-il un moment décisif dans le développement d’un cheval où vous savez qu’il réussira comme sauteur?

MILLAR: Ou ils sont nés avec de bons instincts ou pas. Si vous établissez une analogie avec le système scolaire, tous les chevaux peuvent passer la première année. Mais on arrive à un moment où la sophistication du système en révèle les limites. Il faut faire preuve de réalisme et de sang-froid parce qu’en fin de compte, lors d’un championnat du monde ou des Jeux Olympiques, vous vous opposez à toute une série de chevaux sans limites. Il y a dix ou douze ans, vous pouviez gagner avec une monture à talent limité, mais plus maintenant.

CHAMPION: Est-il difficile pour les Canadiens de s’accommoder de la quantité de chevaux disponibles pour leurs besoins?

MILLAR: Oui. Si on compare aux Etats-Unis, par exemple, nous n’avons qu’un dizième de leur population et le rapport demeure le même pour cavaliers et montures. Aux Etats-Unis, ils peuvent compter en tout temps sur 50 à 60 combinaisons cavalier-cheval de haut calibre, contre cinq ou six chez nous. Nos cinq ou six meilleurs sont aussi bons que les leurs, mais s’il devait arriver quelque chose à l’un des nôtres, l’équipe entière s’en trouverait très affaiblie. C’est pourquoi avant même d’aller à Rotterdam, on nous considérait comme un mauvais risque parce que les chances qu’il arrive quelque chose à l’un des chevaux sont très élevées. Cela se produit souvent lorsque vous allez en Europe, il y a toujours un ou deux chevaux qui se blessent ou tombent malades. Les Américains se sont rendus à Rotterdam avec six de leurs meilleurs bêtes. Nous y sommes allés avec quatre et s’il était arrivé quelque chose à un seul d’entre eux, nous aurions en fait été hors de la course. Mais une fois que nous arrivons en piste, nous sommes une menace très réelle, pas un risque du tout.

CHAMPION: Comment avez-vous débuté avec les chevaux?

MILLAR: Mon père était dans l’armée et nous nous sommes beaucoup déplacés. Lorsque j’avais dix ans, nous avons déménagé à Edmonton et avons commencé à faire de l’équitation en famille. Nous avons finalement acheté un “cheval familial”. Nous étions tous très intéressés par le sport, mais j’étais sans doute le plus intéressé. La dame à qui appartenait l’école d’équitation m’a pris sous sa tutelle. Avant longtemps, je donnais des leçons et je travaillais à l’écurie pour pouvoir monter régulièrement. Il existe très peu de cavaliers en Amérique du Nord qui sont personnellement riches. Ce sont surtout des gens qui ont appris à monter en cours de route. Vers l’âge de 15 ans, nous avons déménagé à Ottawa. Nous avons construit une petite écurie et nous sommes procuré quelques chevaux. J’ai commencé à aller à des concours hippiques avec des voisins. Nous avons acheté un cheval en commun. C’était une énorme bête, un peu pur-sang, un peu n’importe quoi, qui s’appelait War Machine. Mais il pouvait vraiment sauter. Avant longtemps, on me demandait de faire partie de l’équipe nationale. Mon principal problème, lorsque j’ai essayé de me qualifier pour l’équipe des Jeux Panaméricains 1967 et des Olympiques 1968, c’est que je n’avais pas de cheval de réserve. Il vous faut plus d’un cheval. J’ai donc manqué ces compétitions importantes en ‘67 et ‘68. Puis un homme de Toronto qui possédait déjà deux bêtes acheta War Machine et me demanda de monter pour lui et d’essayer de me qualifier pour l’équipe olympique 1972 de Munich. . .ce que j’ai réussi. Je suis donc allé à Munich. Six ou huit mois après les Olympiques, j’ai commencé une association qui devait durer huit ans avec Dwyer Hill Farms (de Ashton, Ont.). C’est vraiment là que tout a commencé pour moi comme participer à tous les concours importants, monter plusieurs chevaux de qualité vraiment supérieure, beaucoup d’encouragement et de support, et un bon entraîneur pur sang, d’anciens chevaux de course ou des chevaux qui ont été entraînés pour la course. Brother Sam était trop gros et massif et a subi très peu d’entraînement de course. Il devrait donc continuer encore longtemps parce qu’il n’a pas été exploité lorsqu’il était jeune. La plupart des chevaux de course sont plus petits que ce que nous préférons chez un sauteur. C’est une assez bonne combinaison. Nous préférons les grosses bêtes un peu léthargiques parce que le saut est surtout un jeu d’esprit pour le cheval. En fin de compte, c’est leur capacité de concentration et leur potentiel d’animal généreux et motivé qui en font un gagnant dans l’arène.

CHAMPION: Vous mentionnez des chevaux qui sont à peine sains d’esprit. Mais que dire des cavaliers qui sont constamment en déplacement, presque toujours en compagnie de chevaux?

MILLAR: Eh bien, je crois que les gens qui restent toujours à la maison sont un peu fous. Je m’attends à ce que ce soit toute ma vie. Un fait reconnu chez les gens du sport, c’est que d’une façon ou d’une autre, ils restent impliqués. J’ai maintenant 33 ans et je resterai dans le milieu aussi longtemps que possible. Pour l’instant, je suis toujours impatient de me rendre au prochain concours. Un ou deux jours à la maison, et on repart. Il n’y a qu’une chose qui surpasse rentrer à la maison, et c’est de repartir. L’aspect intellectuel du monde équestre est également très intéressant. J’aime me mesurer à moi-même comme planificateur, cavalier et stratège, contre les autres cavaliers et entraîneurs. Je me vois très bien poursuivre la compétition jusqu’à, oh, je crois que 50 ans serait un bon âge. Certaines personnes peuvent considérer que c’est une existence très limitée, en ce sens qu’elle tourne entièrement autour des chevaux. Presque chaque minute est passée avec des chevaux ou des gens du sport équestre. Mais un aspect fascinant du phénomène est que tous ceux qui sont impliqués sont des personnes vraiment motivées parce que personne n’y est vraiment pour faire de l’argent. Les propriétaires, les cavaliers, les entraîneurs, les palefreniers, personne n’y gagne beaucoup d’argent, même s’ils sont intelligents et perspicaces. Alors pourquoi sont-ils impliqués? Pour l’amour des chevaux.